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Salesforce想要通过收购Twitter来加快AI布局?

2016-10-01

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9月26日消息,据国外媒体diginomica报道,Twitter(推特)究竟是什么?这问题就连Twitter公司的管理层,似乎都没有明确的答案。所以,假若Twitter真得被其它公司收购了,那么好消息就是,这家新公司在接管Twitter业务的同时,或许也能帮助我们解答这个困惑我们多年的难题。

对于像美国电信业巨头Verizon(已完成对美国在线AOL的收购,并正在收购雅虎公司)来说,Twitter最首要的身份是媒体分销平台,说白了,Twitter就是一个能打广告的地方。而对于像微软和Salesforce这样的商业软件供应商来说,Twitter最吸引人的地方则是它所存储的海量用户社交数据。至于谷歌,以上我们所谈到的两个吸引点对它都适用。

虽然有点讽刺的事实是,Twitter自上线以来,就从未在其核心的媒体业务领域取得过任何商业性的成功,但仍有少数人还是将Twitter视作为一个简单的社交媒体通讯工具。

但即便将Twitter的这几个优势都合到一起,能否配得上坊间所盛传的,Twitter董事会想以300亿美元的价格将Twitter卖掉的这一价码呢?或许,现在的Twitter还真不值这个钱。

尽管Twitter一直处于亏损的状态,它的董事会仍希望能以高价将其甩掉,而支撑这一高价的信心只是简简单单的在于“Twitter”这个名牌。无论在社交圈还是政治领域,Twitter都太如雷贯耳了。

现在的Twitter就像被杂草包裹住的珠宝。

重要的是数据

所以,这包隐藏在Twitter粗糙外壳下的珠宝究竟是什么,竟能让它如此得值钱?首先,它肯定不是Twitter公司的商业头脑,也不是Twitter的成就、它更快的通讯方式,或是它更受欢迎的分享平台。事实上,Twitter一直都在其它社交媒体巨头的身影下残喘。

Twitter最珍贵的财富其实是它的数据。

十二年前,IT书籍出版商蒂姆·奥莱利(Tim O’Reilly)写下了他那句名言:“数据将是下一个内置英特尔芯片。”

在那时,奥莱利的观点是:所有成功的互联网业务,从域名注册商到谷歌和亚马逊,它们最核心的利益都在于数据。

因此,在互联网时代,谁掌握了数据,谁就掌握了对市场的控制权,就这如同在PC时代,英特尔在微处理器领域的统治地位就,它从未被动摇过。

“这场战役已经打响,所有选手的目标都很明确,那就是占有一定层次的核心数据:位置、公共事件发生的时间、产品认证和署名权。在多少情况下,当创造数据需要消耗巨额费用的时候,如若我们成功占据了这一数据创造的独家流量入口,它也将成为我们晋升成为“内置英特尔”角色的绝佳商机。除此之外,赢家往往都是那些能在第一时间,通过积攒用户数量到一定规模,并成功地将这些大数据,整合到系统服务当中的公司。”

上面所引述的这段话如果用来形容Twitter,其实是再适合不过的了。但当时的分析师们其实还漏写了一点,需要让我们现在再来补充一下:数据的本身其实并不值钱,值钱的是你能从中洞悉到的东西,持有数据的本身并不会带你上天,只有将这些数据很好地嵌入到合适的、能增添其价值的载体上,它才能真正带你上天。收集数据本身的行为只是无意义的存储过程罢了。

AI会赋予数据意义

相比以前,现在的不同点是人工智能(AI)出现了,它为我们提高了一种划算的工具,能自动地帮助我们实现在海里数据中的“淘金”,这些“金子”可以成为有价值的内容。

在过去的12年里,尤其是在2006年以后,以“深度学习”为代表的AI技术的飞跃发展,带动了整个AI技术取得了长足的进步。除此之外,不断升级的硬件载体的处理性能,也让AI技术的成本不断的下降。而与此同时,数据量爆炸性的增长也为培养这些不断变强的学习机器,提供了充足的养料。

目前,对AI技术的竞争已经到了白热化,没人能承担得起置身事外的代价。为了在这次竞争中取得成功,AI技术供应商们需要具备三个要素:一个聪明的数据科学家团队、领先的基础设施配置和可供挖掘的海量数据。如果你已经具备了前两个条件的话,收集数据的行为就再也不会是什么没有意义的无用功了。

让我们再回顾一下往事,Twitter在2014年以1.34亿美元的价格收购了Gnip。Gnip所提供的服务能更好地帮助Twitter储存它的历史数据,让它变得可以被分析师拿来分析,而此举也一下子确立了Twitter现在的价值。

在彼时Twitter的眼中,这一收购行为充其量不过是策略性地通过以高价出售对其数据的调取权,来提高自己的营收,但如若现在再以马后炮的视角,重新审视这一决策,真是不可不谓高明。

就在几天之前,云服务巨头Salesforce高调地宣布了它的AI新品——“爱因斯坦”AI平台,Salesforce在AI人才和基础设施方面已经投入了巨额资源。在本月初,展示“爱因斯坦”的媒体介绍会上,Salesforce为我们举的一个例子,就是将“爱因斯坦”应用到处理Twitter数据上。

“爱因斯坦”邂逅Twitter

在展示“爱因斯坦”的环节中,Salesforce的工作人员演示了在一堆照片当中插入一张特殊的照片,比如一个橄榄球头盔,而“爱因斯坦”马上就学会了如何从这堆图片当中,辨别出印有“橄榄球头盔”的那张照片。

就如Salesforce公司所说的那样,这一能力可以被用来识别公司的产品或是Logo上(虽然Salesforce并未展示这一点),在社交媒体上实现他们称之为“虚拟听觉”(Visual listening)的功能——但有用户在Twitter上发与你公司或产品相关的照片的时候,你就会被自动提醒并得到分析结果。

我们不妨设想一下,如果一个市场营销团队能分析你在Twitter上发的所有历史照片的记录,并知晓你当时的位置、身份和情感诉求的话,他们将是一群多么可怕的人。这还只是将AI应用到Twitter上的一个简单的小例子罢了。

就像知名外媒Business Insider的撰稿人Eugene Kim在上周五所分析的那样,Twitter在分销上也扮演着一个很重要的角色,销售一直是Salesforce的核心业务,但同时也是它亟待重振的关键区域。

“现如今,Twitter已是推销员最爱用的几个推销工具之一。”

一个往往被我们忽略了的事实是,Twitter目前是除了LinkedIn之外,最受推销员欢迎的社交工具。然而,非常不幸的是,在今年年初的对LinkedIn的收购争夺战中,Salesforce还是棋差一招,败给了微软,而这或许也是Salesforce如此垂涎Twitter的原因。

知名外媒Techcrunch的评论人Ron Miller也在昨天表示,Twitter所掌握的数据对Salesforce是一个宝库。

“Salesforce的竞争对手正在同Salesforce争抢(数据资源),它们若是成功得手,会将这些数据都整合到它们的平台当中,以此来提高这些平台的智能水平,提升它们的前景。但如果Salesforce成功收购了Twitter的话,后者将为Salesforce的AI平台提供稳定的数据信息流,并让Salesforce成功捕获到Twitter用户的交易和消费信息。”

当Quip也入局的时候

虽然Salesforce目前已经是Twitter数据库的付费用户了,但如果Twitter能让Salesforce的数据科学家和AI工具进入到它真正的数据库的话,Salesforce所能做的事儿无疑将更多。正如评论员Miller所说的那样,Salesforce收购了Twitter将保证它能持续地获得查看这些数据的权限,但假如Twitter不幸落入他人之手,Salesforce这扇获取稳定用户数据的大门或许也将被关上了。

然而就长远来说,让一家商业化的盈利机构长时间地在Twitter上挖掘用户的数据,也必然为招致对用户隐私保护的抗议之声。此前,Twitter对言论自由的特别承诺,让那些相比美国,更不在意商业化利用用户数据的国家的用户群中,颇受欢迎。

无论Twitter最后花落谁手,收购方无疑都将面临对它收购目的的诘问,并且,无论这家公司所宣称的收购目的是多么的纯粹,它的收购计划都不可避免地会招致反对。而这也是Salesforce所需面对的最为棘手的一个难题。

然而,一些业内观察员也已经注意到,办公软件Quip的CEO布雷特·泰勒(Bret Taylor)目前已经进入到了Twitter的董事会,而Salesforce则于上个月以5.82亿美元的价格收购了Quip。所以,我们不难想象,Salesforce很快就将面临它对这些问题看法的诘问。

当然,Salesforce收购Quip的本身就是一笔核算的买卖,Quip此前一直专注于云文件领域业务,它将与Salesforce本身的业务合作得亲密无间,除此之外,Salesforce已经将Quip的服务布置到了它的企业级协同工作平台Chatter上。

在收购Twitter后,Salesforce可以将Twitter作为Chatter的外围参照,也很可能会将Quip的一些协作能力添加到Twitter上。除此之外,Salesforce的其它一些业务同Twitter也有很多合作的空间。

价高者得?

传言中,Salesforce现在所面临的一个最大的麻烦是它的那些竞购对手都是些土豪,而这其中也包括微软这个巨无霸。然而对微软来说,它目前还处于警戒期,要知道,它离上次收购LinkedIn才过了没多久,现在就又要来收购Twitter,微软需要给反垄断机构的监管者们更多的时间来思考。

其实,最有力的收购选手应该是谷歌,无论是在客户还是在产品线方面,谷歌和Twitter的强强联手都能带来许多的协同增益效应。就目前谷歌专注于拓展其企业版图的现状来说,笔者对分析师Madison Malone Kircher的观点非常得感兴趣:“Google兼并Twitter后的一个改变就是Google可以将Twitter账号变成全网通用的网络账号,这是Google即将实现的一点。”

尽管如此,笔者相信Salesforce或许将站出来,成为Twitter最想合作的收购者。而Salesforce收购Twitter的这场战役能否成功将取决于Salesforce愿意出多少钱,愿意向Twitter的董事会(股东)出让多少CRM股份来代替现金。

在Salesforce一年一度的科技盛会Dreamforce来临之前,这场正在上演的Twitter收购大戏,不失为一道有趣的前菜。



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